가위눌림은 육체가 마비된 상태로 현실에서 불가능한 공포스러운 경험을 하는 것이다. 이는 수면마비자각몽의 합작이다. 육체는 잠든 상태에서 정신만 깨어나 몸을 움직일 수 없게 되고, 여기에 자각몽이 결합하여 기이한 경험을 하게 되는 것이다. 가위눌림이 귀신이나 영혼에 의한 괴롭힘이라고 주장하는 사람들이 있지만, 과학적으로는 자각몽의 일종이라고 보는 것이 가장 합당하다. 실제로 자각몽 경험자들은 가위눌림을 경험하면 앗싸! 자각몽이다! 라며 바로 자각몽으로 진입한다.